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改變對老化的成見與看法,有效降低失智症機會

如果你對老化或高齡者總存有刻板印象,比方說老化或高齡者就是丟三忘四、悶悶不樂成天只坐在電視機前面或者說跟不上時代,是被社會遺忘的一群,那麼當你自己老化或步入高齡時就有可能罹患失智症,這不是詛咒或因果,這是有學理根據的。兩項發表在老化與心理學期刊最新的研究,發現當我們大腦充滿對於老化或高齡者負面或消極想法時,會影響我們的腦神經誘發失智症病變。

根據巴爾的摩長壽研究中心對老化的縱斷性研究〔the Baltimore Longitudinal Study of Aging〕核磁共振檢測發現,海馬迴的面積與大腦記憶有很大的關係,透過MRI測量其中的數據可發現,對老化或高齡者存在負面想法的人,海馬迴面積明顯偏低。再次檢查這些人的大腦可發現都有明顯澱粉樣斑塊堆積情況。耶魯大學公共衛生副教授,心理學和公共健康論文的作者貝卡利維(Becca R. Levy),認為老化或高齡者的負面思想之所以會影響大腦病變,可能是由於情緒易激烈反應較多的關係所導致。

在更早的研究中就曾經對心跳異常加速或血壓經常異常反應是否肇因於生活壓力所導致,然而這項新研究則是首度證明,壓力還可能讓原本對於老化或高齡者的負面思想轉化為大腦病變;貝卡利維(Becca R. Levy)副教授認為只有採正向思考才可以作為壓力的緩衝出口;一個社會的心理風險與文化基礎等元素,將會成為影響老年癡呆症人口數是否成長的重要生物指標,並會對美國甚至全世界社會如何因應高齡化社會所帶來深遠的影響。

「當然這種對老化或高齡者的刻板文化印象,恐怕要追溯到我們非常年幼時的教育,可說是從學齡前四歲就開始不斷累積的印象」,貝卡利維(Becca R. Levy)副教授說,「研究出這樣的結論,想必對於整個社會文化教育會產生很大的影響,因為我們要從很年幼的階段,甚至是在幼稚園、學前安親班,就要開始加強對於老化與高齡者的形象教育,不要再讓老化與高齡者的傳統印象在我們年幼時就被定型,不要再讓老化與高齡者舊模樣進入我們的課本、讀物、教室中。」

近日有部電影名為「金盞花大酒店」(The Best Exotic Marigold Hotel)電影中反映出印度社會對於高齡者的形象描述與相處態度,正如傳統印度電影中一貫對於高齡者的形象與態度,近年來,西方人對印度高齡人口罹患阿茲海默症的比率,遠低於美國等其他工業國家罹患失智症人數四倍之多;探究原因除了在飲食差異之外,印度文化中對於老人的態度始終抱持「尊長敬老」的態度,也與資本主義社會文化中的對於老人形象與相處態度有所不同有關,雖然我們無法立刻改變公共教育與社會對老人的看法,至少我們可以從家庭教育做起。